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誰賠病死老人的2萬條命?美國安養長照業的「防疫官司豁免」爭議

2020/05/04 轉角說

美國因武漢肺炎已有超過6萬8,000人染疫死亡,5月初統計更有高達2萬例,是來自...
美國因武漢肺炎已有超過6萬8,000人染疫死亡,5月初統計更有高達2萬例,是來自各州療養照護機構的院內感染。圖為紐約醫護人員在移轉安養中心的病患。 圖/美聯社

「保障醫護人員的對策,卻讓防疫嚴重疏失的安養中心免於刑責?」美國因武漢肺炎已有超過6萬8,000人染疫死亡,5月初統計更有高達2萬例,是來自各州療養照護機構的院內感染。在戰疫前線的醫療照護人員幾乎不堪負荷,療養院防疫政策更一團混亂之下,包含「一級疫區」紐約州在內,美國已有15州於遊說團體的大力推動下,簽署了程度不一的「起訴豁免令」,將針對瘟疫危機下的醫療照護機構與人員,賦予起訴豁免權、避免濫訴並「保護防疫英雄」。

然而欲保護基層、立意良善的政策,卻也引發輿論質疑:在這一波瘟疫危機下,安養照護機構曝露出的各種資源問題,早已是陳年弊病,以營利為目的的美國大多數療養機構,不只原先的人事與衛生管理存在疑慮,疫情期間真實發生的遺棄被照護者...等多起重大疏失,在起訴豁免令下又會否讓安養業者趁機利用、躲避了該負起的人命責任?

▌延伸閱讀:〈瘟疫療養院?美國柯克蘭疫情混亂的「長照防疫」啟示錄

▌瘟疫療養院?防疫官司豁免的正反大論戰

儘管當前美國療養院、長照中心...等照護機構,累計的新型冠狀病毒(COVID-19,通稱武漢肺炎)確診與死亡病例,尚未有官方統計釋出,但根據《美聯社》的數據蒐集整理,截至5月初,全美療養照護機構至少有2萬又58起確診死亡病患,幾乎佔了全國3成。雖然進入初夏的美國,疫情已逐漸和緩下來,但卻尚未脫離病毒威脅,療養機構的死亡病例也悲觀預料恐會再往上攀升。

在美國瘟疫似乎進入後半階段之時,美國輿論也因此普遍熱議,之後恐會掀起大量的療養院訴訟潮,以釐清並追究武肺疫情下,患者死亡的法律責任。

在美國瘟疫似乎進入後半階段之時,美國輿論也因此普遍熱議,之後恐會掀起大量的療養院...
在美國瘟疫似乎進入後半階段之時,美國輿論也因此普遍熱議,之後恐會掀起大量的療養院訴訟潮,以釐清並追究武肺疫情下,患者死亡的法律責任。圖為美國醫院外的家屬反應。 圖/歐新社

面對高度傳染性的病毒威脅,療養照護機構照護的病人以染疫高風險族群的老弱傷殘為主,加上機構普遍存在資源不足的長期問題,本就顯得格外脆弱(細節延伸可參考〈瘟疫療養院?美國柯克蘭疫情混亂的「長照防疫」啟示錄〉一文)。第一線的照護人員面對長工時、高壓、混亂防疫指示...,幾乎遊走在崩潰邊緣。

為了保障醫療照護人員免於遭到濫訴,美國近期陸續有15州,已在各大遊說團體的積極推動下,透過法律制定或州長行政命令,針對醫療照護機構下達瘟疫危機期間的「起訴豁免令」

這15州為:阿拉巴馬州、亞利桑那州、康乃迪克州、喬治亞州、伊利諾州、肯塔基州、麻州、密西根州、密西西比州、紐澤西州、內華達州、紐約州、羅德島州、佛蒙特州和威斯康辛州。而在武漢肺炎之前,本就有相關法律規範,保護醫療照護人員於緊急狀態下,得視情況免於起訴的則有印第安納州、路易斯安那州、維吉尼亞州3州。

面對高度傳染性的病毒威脅,療養照護機構照護的病人以染疫高風險族群的老弱傷殘為主,...
面對高度傳染性的病毒威脅,療養照護機構照護的病人以染疫高風險族群的老弱傷殘為主,加上機構普遍存在資源不足的長期問題,本就顯得格外脆弱。 圖/法新社

各州的起訴豁免規範,有著程度與範圍上的差異,比如紐約州、密西西比州與康乃狄克州,就將豁免範圍拉大至「因防疫與醫療資源匱乏,所下達的決策」;佛蒙特州則擴及至因應疫情而決定「調整病床數、留存個人防疫防護設備、依需求分診...等」。但整體而言,大多數州的規範中,都有明定無法豁免的例外狀態,比如:嚴重疏失、故意過失。

比較特別的是,全美疫情最嚴重的紐約州(療養照護院確診死亡數約佔全美5分之1,上週曼哈頓更才爆出單間療養院98例確診死亡的消息),則是15州中唯一同時豁免刑事與民事訴訟的州

針對療養機構與人員的起訴豁免令,也以紐約州為首,掀起了正反輿論的爭議討論,甚至質疑此舉是否讓早已積弊已久的安養照護產業,趁勢抓住了機會得到避責的通關金牌?

各州的起訴豁免規範,有著程度與範圍上的差異比較特別的是,全美疫情最嚴重的紐約州(...
各州的起訴豁免規範,有著程度與範圍上的差異比較特別的是,全美疫情最嚴重的紐約州(療養照護院確診死亡數約佔全美5分之1),則是15州中唯一同時豁免刑事與民事訴訟的州。紐約醫院中使用呼吸器的病患。 圖/法新社

▌漏網大魚:安養機構濫用,躲避防疫與管理疏失?

以療養機構與有關遊說團體為主的認同意見主張:武漢肺炎是近代前所未見的全人類災難,要求醫療照護人員與機構,為超出其能力控管範圍外的瘟疫災難負起法律責任——比如:個人防護設備匱乏、檢測能量不足、政府防疫指示混亂導致基層無所適從——並不合理、也不應該。

「當我們的照護人員與機構,(因疫情)做出各種艱難決定時,他們需要知道並確保自己不會因此而遭到任意起訴或刁難迫害。」日前一封寫給加州政府的遊說公開信中,如此呼籲。不過截至目前,加州政府仍未針對「起訴豁免令」給出任何決議,賓州、佛州等也都還在觀望忖度。

儘管豁免令某種程度上,確實反應了美國醫療照護能量的極限,並試圖給予防疫第一線適度的法律保障;但對於許多在療養院中染疫死亡的遺族家屬而言,這項命令卻牽動了各種鑽法律漏洞的濫用質疑。

反對意見認為:第一是美國照護機構人力與資源短缺,早是各界應該正視並解決的陳年老問題,這次不過是被瘟疫危機一併炸了出來;第二是儘管照護人員同樣面臨艱辛處境,但卻也真實存在不少基層怠職的情事。

「當我們的照護人員與機構,(因疫情)做出各種艱難決定時,他們需要知道並確保自己不...
「當我們的照護人員與機構,(因疫情)做出各種艱難決定時,他們需要知道並確保自己不會因此而遭到任意起訴或刁難迫害。」日前一封寫給加州政府的遊說公開信中,如此呼籲。圖為紐約的醫護人員在中央公園內休息。 圖/路透社

比如4月初加州一間療養院,就出現多名工作人員曠職2天,導致療養院老人未能得到充分照護,被迫緊急疏散轉院。工作人員遭質疑「遺棄受照護者」,目前仍在釐清曠職原因與責任歸屬。在起訴豁免令的保護下,「嚴重疏失」究竟該如何判定度量?也有其難度與極限。

聯邦醫保倡議中心(Center for Medicare Advocacy)的資深顧問艾德曼(Toby Edelman)就表示:儘管被列為例外,但豁免條款也可能反而會讓嚴重疏失、故意過失等責任的司法追究,變得更加困難。畢竟於現實層面,很難排除機構將責任推諉給新型冠狀病毒、濫用豁免條款的可能性。

第三則是,法令恐被有著防疫與管理嚴重疏失的機構方,藉機利用為避責護身符。根據統計,全美約1萬5,000間療養照護機構中,高達70%都是由營利公司營運,當中更有57%為大型公司經營的連鎖照護機構;其營利能力是否可能透過預先的人力物力投資、衛生管理、制度規劃,以降低染疫風險?安養機構是否手握資源,卻不願投資保障基層與住戶?本身就是備受爭議的討論議題。

如你所見,實際上安養機構產業一直以來都想得到(相關法律)豁免,現在終於抓到了機會,趁勢假裝要『保護防疫英雄』,其實只不過是想要避責罷了。

加州照護機構改革倡議組織(CANHR)的律師顧問達克(Mike Dark)如此尖銳批評。

 圖/法新社
圖/法新社

▌維護基層權益,卻也斷追討機構的法律救濟路?

事實上,醫院與療養照護機構的有關豁免法律推動,早已是相關遊說團體長年來的努力目標。以紐約州為例,由州長古默(Andrew Cuomo,民主黨籍)簽署的該起訴豁免令,即是由大紐約醫院協會(Greater New York Hospital Association)起草。

該協會向來都是照護機構強力的遊說團體,在政界亦有著強大的影響力。2018年,該協會就曾向民主黨資助了100萬美金。過去3年在各種議題遊說上,也注入了700萬美金;於全國推動防疫照護豁免的NGO美國衛生保健協會(AHCA),過去6年也積極推動類似改革。當中牽扯的微妙時機與敏感的政商關係,也都是反對意見極為在意的癥結點。

但對於種種質疑,AHCA的CEO帕金森( Mark Parkinson)則是反唇回擊,認為當眾人忙著照顧高風險族群的老人與前線照護人員時,這些嗜血律師們卻是蓄勢待發、等著要打訴訟,不只「可悲」更全然沒有考慮到照護人員承受了多少艱難高壓。

事實上,醫院與療養照護機構的有關豁免法律推動,早已是相關遊說團體長年來的努力目標...
事實上,醫院與療養照護機構的有關豁免法律推動,早已是相關遊說團體長年來的努力目標。以紐約州為例,由州長古默(Andrew Cuomo)簽署的該起訴豁免令,即是由大紐約醫院協會(Greater New York Hospital Association)起草。 圖/路透社

持反對意見的達克則強調:

這絕對不是要為難那些辛苦盡責的照護人員,問題在於(豁免條款)根本爽到了那些大公司,保住了他們的金錢利益。

而那些被淹沒的遺族家屬的聲音,他們追求的司法正義,又能得到充分保障嗎?

「如果連家屬訴諸法律的權利都被剝奪,那就真的什麼都沒了。」卡珊札基(Stella Kazantzas)向《美聯社》表示。日前,卡珊札基的丈夫才在麻州一間療養院染疫病逝。而該間療養院的經營者,正是美國第一批確診死亡病例大爆發的起點——華盛頓州的柯克蘭長照中心——的老闆。

位於西雅圖柯克蘭市的長照安養機構「人生照護中心」(Life Care Center),統計至少有43人因新型冠狀病毒死亡。卡珊札基指控:「他們早就知道華盛頓州那兒疫情擴散得有多快。他們早該(在其他療養院)採取更強力有感的措施。」

那些被淹沒的遺族家屬的聲音,他們追求的司法正義,又能得到充分保障嗎?圖為紐約布魯...
那些被淹沒的遺族家屬的聲音,他們追求的司法正義,又能得到充分保障嗎?圖為紐約布魯克林醫院外。 圖/法新社


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