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鏡頭背後/美國太空夢的《關鍵少數》:NASA非裔科學家凱薩琳.強森逝世

2020/02/25 轉角24小時

前NASA天文數學家、同時也是電影《關鍵少數》原型的凱薩琳.強森(Katheri...
前NASA天文數學家、同時也是電影《關鍵少數》原型的凱薩琳.強森(Katherine Johnson),24日在美國維吉尼亞州的住家過世,享嵩壽101歲。 圖/法新社

美國太空夢的《關鍵少數》:NASA非裔科學家凱薩琳.強森逝世

「她是美國NASA的女英雄。」前NASA天文數學家、同時也是電影《關鍵少數》原型的凱薩琳.強森(Katherine Johnson),24日在美國維吉尼亞州的住家過世,享嵩壽101歲。強森是美蘇太空競賽時期,將美國太空人首度送上地球軌道的幕後大功臣。在種族隔離與性別不平等的60年代,強森「黑人」、「女性」的身分標籤,讓她蒙受不少冷眼歧視,但靠著數學天才與不服輸的韌性,強森不只突破社會束縛,成為NASA聘雇的第一批非裔女性科學家,更是美國太空夢裡頭,最重要的「關鍵少數」之一。

「強森女士幫助我們國家拓展了太空事業,同時也為女性與有色人種打開了一扇大門,通往全人類共同追尋的宇宙探索。」在得知強森逝世的消息後,美國NASA太空總署署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)如此追憶這位美國太空史上最重要的女性之一。

1918年8月26日,出生於美國西維吉尼亞州小鎮的強森,原姓為科爾曼(Coleman)。上有3個兄弟姊妹的她,是家中老么,父親從事農林工作,母親則是名老師。打從小時候開始,強森就對數字展現極高的敏銳度與興趣。

在種族隔離與性別不平等的60年代,強森不只突破社會束縛,成為NASA聘雇的第一批...
在種族隔離與性別不平等的60年代,強森不只突破社會束縛,成為NASA聘雇的第一批非裔女性科學家,更是美國太空夢裡頭,最重要的「關鍵少數」之一。 圖/《關鍵少數》劇照

「我什麼都能算。走到馬路上要幾步?走到教堂要幾步?我洗了多少個碗盤銀器?所有能計算的,我都可以算。」從小就展露天賦的強森,在校成績極為優秀;一路跳級的她14歲就高中畢業、18歲便取得法文與數學的雙學士學位。

儘管作為當時美國黑人中堪為少數的高知識份子,大學畢業後的強森,人生卻在學校教書、攻讀研究所、結婚生子間忙碌輾轉。一直到1953年,在美蘇太空競逐的大時代背景下,強森才得以靠著過人的數學計算天賦,抓住夢寐以求的機會——進入NASA前身的「國家航空諮詢委員會」(NACA)擔任計算員,負責為美國太空計畫人工計算火箭運行軌道等科研工作。

強森並不是第一位成功打入NACA的黑人。早在勞動力短缺的二戰時期,NACA就已經開始聘雇黑人。在她加入NACA之時,除了強森以外還有約100名的黑人同僚。不過,同時是黑人又是女性,在NACA卻仍極為少見。1958年機構轉型後,強森也成為NASA聘雇的第一批非裔黑人女性科學家。

圖為1962年美國太空總署水星計畫中,「友誼七號」啟程資料畫面。1961年第一位...
圖為1962年美國太空總署水星計畫中,「友誼七號」啟程資料畫面。1961年第一位成功進入太空的美國太空人謝帕德(Alan Shepard)、1962年第一位成功環繞地球軌道的美國太空人葛倫(John Glenn),都是在強森精密計算火箭運行軌道之下,才得以安全順利地完成任務、返回地球。 圖/美聯社

儘管針對種族與性別的歧視無所不在,但在人盡天才的NASA,強森出眾的「人腦計算」能力,卻也讓許多NASA長官與太空人同僚不得不折服。1961年第一位成功進入太空的美國太空人謝帕德(Alan Shepard)、1962年第一位成功環繞地球軌道的美國太空人葛倫(John Glenn),都是在強森精密計算火箭運行軌道之下,才得以安全順利地完成任務、返回地球。

「你告訴我你想要什麼時候、在哪裡著陸,我就可以反推告訴你什麼時候該起飛升空。」在葛倫執行進入地球軌道的太空任務以前,甚至還特別指名,火箭運行軌道一定要先經過強森的核實計算,「否則拒飛」。強森不只幫助美國得以在太空競賽中超趕奪得先機的蘇聯,並為未來的登月計畫打下重要科學基礎,她的NASA傳奇甚至被拍成傳記電影《關鍵少數》(Hidden Figures),榮獲奧斯卡多項提名,並為世人所熟知。

從1950年代一直到1986年自NASA退休為止,將數十年時光奉獻給美國太空科學研究的強森,在2015年也從美國首位黑人總統歐巴馬的手中,接過了市民最高榮譽的「總統自由勳章」(Presidential Medal of Freedom)。強森成為美國打破種族與性別的標竿人物,但她本人對於那段舊時代的回憶,倒是顯得雲淡風輕許多。

在2015年也從美國首位黑人總統歐巴馬的手中,接過了市民最高榮譽的「總統自由勳章...
在2015年也從美國首位黑人總統歐巴馬的手中,接過了市民最高榮譽的「總統自由勳章」(Presidential Medal of Freedom)。強森成為美國打破種族與性別的標竿人物,但她本人對於那段舊時代的回憶,倒是顯得雲淡風輕許多。 圖/路透社

譬如在《關鍵少數》中,有一幕描寫強森在NASA工作時,因為種族隔離的職場歧視,必須大老遠地跑到辦公室遠處,在「有色人種廁所」上廁所。但日後強森接受媒體訪問時也表示,廁所其實就在她的辦公桌旁而已。

電影刻劃或許終歸有些戲劇化,但只是這並不代表,種族與性別歧視就不存在於現實世界——自己貢獻的論文,卻沒辦法署名露面、大部分主管同僚仍是白人男性、常常她一坐下,一旁的同事便馬上起身閃開...,面對種種有形無形的職場社會歧視,當時強森其實也只能盡量無視,專注於自己的志業。

「我沒覺得自己多次等。從來不這麼覺得。」2008年時強森回憶,「我的爸爸是這麼教我的:你跟這個鎮上的所有人一樣優秀,但也沒有『比較優秀』。」

2020年2月24日,強森的私人律師證實,強森已經逝世於維吉尼亞州的家中,但並未透露其他細節。除了來自科學界與政界的哀悼,曾在《關鍵少數》中飾演強森的美國女演員漢森(Taraji P. Henson)也透過Twitter致意表示:

「因為妳的努力奮鬥,全世界的小女孩們,她們也可以擁有跟月亮一樣遠大的夢。」

曾在《關鍵少數》中飾演強森的美國女演員漢森(Taraji P. Henson)也...
曾在《關鍵少數》中飾演強森的美國女演員漢森(Taraji P. Henson)也透過Twitter致意表示:「因為妳的努力奮鬥,全世界的小女孩們,她們也可以擁有跟月亮一樣遠大的夢。」 圖/《關鍵少數》劇照



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